Pluto

Pluto je trpasličia planéta, ktorú objavil v roku 1930 Clyde Tombaugh, ktorý v tom čase pracoval na observatóriu Lowell vo Flagstaffe v štáte Arizona – como tener una casa limpia y ordenada. Tombaugh objavil Pluto náhodne pri hľadaní neznámej planéty Planet X, ktorá spôsobovala poruchy na obežných dráhach Uránu a Neptúna. Porovnaním dvoch fotografií nočnej oblohy, ktoré boli posunuté o jeden týždeň, si všimol neznáme slabé miesto, ktoré sa pravdepodobne pohybovalo. Fotografie získané neskôr potvrdili pohyblivý objekt a po obdržaní návrhov na názov novej planéty z celého sveta bol názov Pluto vyhlásený 1. mája 1930. Neskoršie pozorovania Pluta však ukázali, že to nebola Planéta X, ktorú astronómovia hľadali. Neskôr sa ukázalo, že planéta X v skutočnosti neexistovala.

Pluto leží v oblasti, ktorá je mimo obežnej dráhy Neptúna a je obsadená malými ľadovými objektmi. Tento región sa nazýva Kuiperov pás. Táto ľadová oblasť sa vytvorila v skorom vývoji slnečnej sústavy. Nie všetky ľadové objekty v nej sú maličké. Eris, ďalšia trpasličia planéta, je v skutočnosti omnoho väčšia ako Pluto. Vzhľadom na jeho vzdialenosť je ťažké určiť, z čoho sa Pluto skladá. Predpokladá sa však, že sa skladá zo skalného jadra, plášťa z ľadu a povrchu pokrytého metánovým ľadom a zmrazeným dusíkom.

Hoci je Pluto druhou najväčšou trpasličou planétou v slnečnej sústave (po Eris), jeho priemer je 2 302 km, čo je len dve tretiny priemeru Mesiaca Zeme. Pluto je menší ako štyri najväčšie mesiace Jupitera (Io, Ganymedes, Európa a Callisto) a najväčší mesiac Saturnu (Titan) a Neptúnu (Triton).

Obežná dráha Pluta okolo Slnka trvá 246,02 rokov. Na rozdiel od ôsmich planét v Slnečnej sústave, ktoré majú viac či menej kruhovú a plochú obežnú dráhu, je dráha trpasličích planét eliptická a vysoko naklonená. Keď je Pluto blízko Slnka, jeho ľadový povrch sa topí, stúpa a tvorí tenkú vrstvu plynnej atmosféry pozostávajúcej z dusíka, metánu a oxidu uhoľnatého. Ako sa trpasličia planéta posunie ďalej, táto atmosféra zamrzne a spadne späť na jej povrch. Pluto dokončí jednu rotáciu za 6,39 dní Zeme. Jeho rotácia je retrográdna, čo znamená, že sa otáča z východu na západ ako planéty Urán a Venuša escoba electrica. Pretože má axiálny náklon 122,5 °, v skutočnosti sa otáča okolo svojej strany. To vytvára extrémne rozdiely v ročných obdobiach.

V roku 1978, takmer 50 rokov po objavení Pluta, bol objavený prvý mesiac obiehajúci okolo planéty. Charon má takmer polovicu veľkosti Pluta a obieha 19,640 km od neho. Fotografie z týchto dvoch telies ukazujú, že Charon je šedý, zatiaľ čo Pluto je červený. To znamená, že ich povrchy sú zložené z rôznych materiálov. V roku 2005 objavil Hubbleov vesmírny teleskop ďalšie dva mesiace obiehajúce okolo Pluta, ktoré boli pomenované Nix a Hydra. Orbity obidvoch mesiacov sú ďaleko od planéty Pluta, podobne ako Charon. V rokoch 2011 a 2012 objavili Hubble ďalšie dva mesiace a dočasne ich pomenovali P4 a P5.

Americká národná letecká a vesmírna správa (NASA) spustila v roku 2005 kozmickú misiu New Horizons, aby študovala Pluto a ostatné ľadové objekty v Kuiperovom páse. Po 9 rokoch, 14. júla 2015, konečne dosiahli obežnú dráhu okolo Pluta. Toto len znázorňuje veľkosť našej Slnečnej sústavy.